Los científicos se apresuran a crear una vacuna para el brote de enfermedad animal más grande del mundo | peste porcina africana


TEscondido entre autopistas en el oeste de la ciudad, el monótono edificio de ladrillo perteneciente a la Universidad Complutense de Madrid se extiende a lo largo de un campo de fútbol. En el interior, se puede encontrar una serie de laboratorios estériles, capaces de manejar los patógenos más peligrosos del mundo, a lo largo de un pasillo brillantemente iluminado.

Esta es la primera línea de la batalla de la UE contra otra pandemia mundial, aunque menos conocida: la peste porcina africana (PPA) altamente infecciosa, que se ha extendido por docenas de países, obligando a las granjas a sacrificar millones de animales.

Endémica de África durante mucho tiempo, la peste porcina africana es inofensiva para los humanos, pero a menudo fatal para los cerdos. El brote actual, que se cree amenaza alrededor tres cuartos de los rebaños del mundo, se remonta a la aparición del virus en Georgia en 2007. Ayudado por la capacidad de sobrevivir hasta 1.000 días en la carne congelada y persiste durante largos períodos en la ropa y los vehículos, pronto comenzó a extenderse más allá del Cáucaso.

En 2018, ASF apareció en China, hogar de alrededor de la mitad de los cerdos del mundo. Para 2019, existía la preocupación de que se hubieran perdido hasta 100 millones de cerdos. Dos años más tarde se confirmó que el virus estaba en Alemania, hogar de una de las piaras de cerdos más grandes de la UE.

Los cerdos esperan ser enterrados vivos en una fosa junto a trabajadores con trajes protectores y excavadoras luego de un brote de peste porcina africana en el área, en Beihai, China.
Los cerdos esperan ser enterrados vivos en una fosa junto a trabajadores con trajes protectores y excavadoras luego de un brote de peste porcina africana en el área, en Beihai, China. Fotografía: Reuters

Desde Papúa Nueva Guinea hasta la República Dominicana, llegaron informes del virus desde 45 países en los cinco continentes, obligando al sacrificio protector de cerdos, dejando granjas familiares devastadas y mercados tambaleándose por las prohibiciones de exportación.

“Este es el brote de enfermedad animal más grande que hemos tenido en el planeta”, dice Dirk Pfeiffer, epidemiólogo veterinario de la Universidad de la Ciudad de Hong Kong. La única herramienta disponible actualmente para combatir el virus, agrega, “es enfatizar a los agricultores la importancia de una mayor bioseguridad”.

En este contexto, ha aumentado la presión para crear una vacuna contra la peste porcina africana. “Si bien es posible erradicar la PPA sin vacunación, lleva mucho tiempo hacerlo”, dice José Manuel Sánchez-Vizcaíno, profesor de salud animal en la Universidad Complutense de Madrid. “Hay que conocer muy bien el virus y entender dónde se esconde y sus trucos”.

La Península Ibérica destaca como un ejemplo singular; después de que se descubriera una cepa de peste porcina africana en Portugal en 1957, y nuevamente en 1960, los gobiernos de España y Portugal libraron una batalla de décadas, utilizando el sacrificio preventivo y protegiendo a los cerdos domésticos de vectores como garrapatas blandas y jabalíes, antes de declarar el virus. erradicado en 1995.

La experiencia, junto con el aumento meteórico de la población de jabalíes en Europa, ha cimentado la opinión de Sánchez-Vizcaíno de que una vacuna es la mejor esperanza para detener la peste porcina africana. El científico está coordinando un Consorcio mundial financiado por la UE que, desde su lanzamiento en 2019, se ha centrado en tres candidatos vacunales con potencial para su uso en cerdos domésticos y jabalíes.

La atención se centra ahora en realizar pruebas a gran escala para ver cómo los candidatos interactúan con otras enfermedades o cerdas gestantes. Continúan rondando amplias interrogantes sobre la investigación, como si la vacuna desarrollada en España sería igualmente efectiva en otras regiones y con qué frecuencia habría que administrarla. El objetivo es tener la vacuna lista para implementarse a fines de 2024, según Sánchez-Vizcaíno.

Fábrica de embutidos en España, uno de los mayores productores de carne de porcino del mundo.
Fábrica de embutidos en España, uno de los mayores productores de carne de porcino del mundo. Fotografía: Denis Doyle/Getty Images

Esfuerzos similares se están desarrollando en todo el mundo. Investigadores del Instituto de Investigación Veterinaria de Harbin en China dicen que han hecho avances en una vacuna viva atenuada, mientras que el instituto catalán de investigación CReSA-IRTA ha encontrado múltiples posibles vacunas candidatas.

En el Instituto Pirbright del Reino Unido, un equipo centrado en la peste porcina africana ha estado perfeccionando su propia vacuna candidata potencial durante los últimos dos años. “La gente a menudo pregunta por qué tarda tanto”, dice Linda Dixon, viróloga que dirige la investigación de la peste porcina africana en el instituto.

“La gente está bastante nerviosa porque lo que pasa con una vacuna viva atenuada, que son todas estas, es básicamente que estás liberando un virus vivo en el campo. Y no hay suficiente historia para saber exactamente qué va a pasar”.

Con varias vacunas prometedoras ahora identificadas y rigurosamente probadas para seguridad, el enfoque se ha desplazado a ensayos a gran escala. “Cada vez que comienza a vacunar a cientos de miles de cerdos, es posible que descubra algunas cosas que no eran evidentes a menor escala”, dice Dixon.

Un miembro del personal se encuentra detrás de los viales de la vacuna contra la peste porcina africana para cerdos durante una presentación de la vacuna en Vietnam en junio de 2022.
Un miembro del personal se encuentra detrás de los viales de la vacuna contra la peste porcina africana para cerdos durante una presentación de la vacuna en Vietnam en junio de 2022. Fotografía: Nhac Nguyen/AFP/Getty Images

Los riesgos quedaron al descubierto este año después de Vietnam Anunciado en junio se convertiría en el primer país del mundo en administrar una vacuna contra la peste porcina africana. Después de que un brote del virus en 2019 condujera al sacrificio de más de 2 millones de cerdos, el gobierno vietnamita planeó administrar la vacuna a 600.000 animales en 20 provincias.

Sin embargo, menos de tres meses después, medios estatales informaron que las vacunas se habían suspendido temporalmente tras la muerte de alrededor de 750 cerdos inoculados. De acuerdo a VietNamNetadscrita al Ministerio de la Información y las Comunicaciones, entre julio y agosto de este año se suministraron 23.344 dosis de la vacuna.

No se sabe cuántas de las muertes fueron causadas por la vacuna, que había sido producida en Vietnam después de ser desarrollada en el Departamento de Agricultura de EE. UU. (USDA) y licenciada a empresas de todo el mundo.

Actualmente se está llevando a cabo una investigación para evaluar qué sucedió exactamente. Un informe publicado por la compañía que produjo la vacuna sugirió que algunas de las granjas en tres provincias no habían seguido las instrucciones de que debe usarse solo en cerdos sanos de entre ocho y 10 semanas de edad, según Douglas Gladue, científico principal de la Centro de Enfermedades Animales de Plum Island del USDA.

“La vacuna se usó fuera de etiqueta y en granjas donde los cerdos no estaban sanos”, dice Gladue. “Las otras 17 provincias que están dando la vacuna bajo supervisión no tienen ningún problema. La vacunación continúa en esas provincias”.

Las noticias de los ensayos de Vietnam se extendieron por la comunidad mundial de científicos que abordan la peste porcina africana, lo que reforzó la inmensidad del desafío que se avecinaba. “Fue una ducha fría”, dice Sánchez-Vizcaíno en Madrid. “Nadie esperaba eso”.

Los investigadores han recibido un claro recordatorio del potente virus al que se enfrentan en esta pandemia: más resistente, más complejo y menos comprendido que el coronavirus, añade. “Covid es un virus realmente simple. No como la peste porcina africana.

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